RELAXEN IN HET LAND VAN ALEXANDER DE GROTE


Azuurblauwe kusten, zonovergoten stranden, seafood, frisse wijnen en gastvrije mensen, het is niet voor niks dat Griekenland een erg populaire vakantiebestemming is. De Griekse eilanden trekken het meeste volk, maar het noorden van Griekenland, dat  een stuk dichterbij ligt, heeft zijn eigen parel met al het goede dat dit land te bieden heeft: het schiereiland Chalkidiki, beter bekend als de drie vingers van de Egeïsche zee. Een topbestemming voor wie zon en zee wil mixen met natuur en een vleugje avontuur.
Griekenland, vakantie Kassandra, vakantie Chalkidiki, Thessaloniki
Alexander de Grote - Thessaloniki


Blitzbezoek. 'Thessalonikè, de halfzus van Alexander De Grote was een knappe madam', zegt mijn gids in sappig pidgin English, 'zij gaf haar naam aan de stad.' We staan vlakbij Alexanders Garden, waar de Macedonische veroveraar een standbeeld kreeg dat zelfs de Zonnekonig van afgunst zou doen steigeren. Alexander zelf werd geboren in Pella, 40 km. verder landinwaarts. Iets verder op de 5km lange zeepromenade, afgeboord met cafés en restaurants, staat het symbool van de stad: Lefkos Pyrga (de Witte Toren) die in de 15e eeuw door de Ottomanen werd gebouwd. Ooit werd hij witgekalkt, al is daar vandaag nog weinig van te merken. De beroemde denker Aristoteles, eveneens van de streek, kreeg een bescheiden standbeeld op Aristoteles Square, een immens plein waar de vele duiven de plak zwaaien. In sneltempo verkennen we de Byzantijnse monumenten die sinds 1988 op Unesco's werelderfgoedlijst staan.
Griekenland, vakantie Kassandra, vakantie Chalkidiki, Thessaloniki
Lefkos Pyrga

We stoppen bij de 3e eeuwse Hagia Sofia die 500 jaar later geremodelleerd werd naar het voorbeeld van de Aya Sophia in Constantinopel. Deze imposante kerk ligt een stuk lager dan de rest van de stad en bleef volgens mijn gids gespaard van de brand die in 1917 driekwart van Thessaloniki in de as legde. Minder fortuinlijk verging het de 5e eeuwse Agios Dimitrioskerk die ei zo na helemaal afbrandde, maar nadien weer keurig werd gerestaureerd. Het blijft een indrukwekkend monument. Ik rond mijn blitzbezoek aan Thessaloniki af in de hippe Ladadika wijk waar niet alleen de zon, maar ook bars en restaurants het mooie weer maken. Op het terrasje van Palati steek ik nog een late lunch achter de kiezen die ik doorspoel met een paar frisse ouzo's, het nationale drankje dat naar de zon proeft. 

"In de hippe Ladadika wijk maken zon, bars en restaurants het mooie weer."


Griekenland, vakantie Kassandra, vakantie Chalkidiki, Thessaloniki
Vroege vissers in Chrousos Paliouri

Carpe diem. Het zorgeloze vakantiegevoel zit er meteen in. Vanaf het balkon van m'n hotelkamer kijk ik uit op een exotische tuin die in de zee lijkt te verdwijnen. Ik logeer in Kassandra, in het Centraal-Macedonische Chalkidiki, dat wordt gevormd door de landtongen (vingers) Kassandra, Sithonia en de 'autonome' monnikenstaat Athos. Kassandra is het meest toeristische van de drie en dat merk ik in de hotellobby waar zelfs 's avonds laat nog een uitgelaten drukte heerst. In de tuinbar is het gelukkig iets rustiger. Onder een hemel vol sterren geniet ik van mijn laatste glas en een zwoele zomeravond. Carpe diem, ik ben er helemaal klaar voor.


"In m'n hotelkamer voel ik alle besognes van me afvallen, het zorgeloze vakantiegevoel zit er meteen in."


Griekenland, vakantie Kassandra, vakantie Chalkidiki, Thessaloniki
Toroni Beach

Robinson Crusoë. Als ik 's morgens in Chrouso aankom, ligt het haventje van Paliouri Beach er nog wat verlaten bij. Een paar vroege vissers op de pier gooien hun lijnen richting geluk, op het strand wachten honderden parasols, mooi in het gelid, op de dagelijkse storm zonnekloppers. Met een paar andere passagiers installeer ik mij op de voorsteven van de glasbodemboot voor een tocht in de Golf van Toroneos. Plaats zat denken we, tot een volle tourbus leegloopt in, jawel, onze boot. Als we koers zetten naar Sithonia (de tweede vinger) lijkt het of we recht op de Athos afstevenen, de monnikenberg die zich in de verte aftekent.
Griekenland, vakantie Kassandra, vakantie Chalkidiki, Thessaloniki
Neos Marmaras, een van de meest mondaine plekken in Noord Griekenland

We leggen aan in Toroni Beach, een verlaten stukje strand op Sithonia dat smeekt om een paar zonnebaders. In geen tijd loopt de boot leeg. Sommige nemen een duik in zee, anderen zoeken hun heil op het strand. Ik blijf op het dek en geniet van het moment. Als we weer verder varen wordt er een lunch geserveerd die in deze zilte zeelucht smaakt als een driesterrenmaal. We naderen Neos Marmaras, een van de meest mondaine plekken van heel Noord Griekenland. Ik wandel de pier af en strand met twee mannen uit de groep op het eerste terrasje dat we tegenkomen. Zelfs in dit chique oord drinken we ouzo voor amper 2 euro. Als we zoveel glazen later iedereen weer aan boord zien gaan, blijkt dat we niks van Marmaras hebben gezien. Maar laat dàt nu net het leuke van een Griekse vakantie zijn, niks hoeft, gewoon je zin doen is de boodschap.
Griekenland, vakantie Kassandra, vakantie Chalkidiki, Egeïsche Zee, Thessaloniki
Turtle Island: even voel ik mij Robinson Crusoë

'Het is verboden van het tweede dek af te springen,' waarschuwt de kapitein als hij net voor Turtle Island (Kelyfos) het anker uitgooit. Van het eerste dek mag het wel. Als ik de zee induik en een stukje naar het verlaten eiland zwem, voel ik me even als Robinson Crusoë. Het decor is ronduit overweldigend. Als we terug in het ingedommelde Chrouso aankomen lijkt het veranderd in een drukke badplaats. De vissers in Paliouri Beach zijn verdwenen en de zonnekloppers hebben de parasols gevonden. Met opgeladen batterijen vertrek ik naar m'n hotel waar ik nog enkele uurtjes nageniet bij het zwembad. 

"Het leuke aan Chalkidiki is dat niks hoeft en je gewoon doet waar je zin hebt."


Griekenland, vakantie Kassandra, vakantie Chalkidiki, Egeïsche Zee, Thessaloniki
Asterias: tafelen met  een magistrale zonsondergang

Sardienen met oύζo. 'Alles naar wens?' vraagt de chef van Asterias in Pefkohori nadat hij de vele gangen van het Aristoteles menu heeft geserveerd. Aan een schandalig rijk gedekte tafel is het een beetje genant, maar toch: 'Een paar sardienen zouden er nog wel bij kunnen.' Even later wordt een bord onder mijn neus geschoven waarvan de geur alleen me al doet watertanden. Hoe alledaags ze ook zijn, voor mij blijven deze vissen een ware delicatesse. Niet alleen het eten in Asterias is verrukkelijk, ook het uitzicht. Achter mijn bord sardienen geniet ik van een zonsondergang om bij weg te dromen. Als ik voldaan mijn bestek neerleg, schotelt de chef mij met een knipoog nog een portie mosselen voor. 'De specialiteit van het huis, vàn het huis.' lacht hij. 'Mag ik nog een ouzo?' vraag ik beleefd terwijl ik bedenkingen maak bij de Griekse crisis. Ook het bord mosselen eet ik tot de laatste leeg, niet uit beleefdheid, wél omdat ik ze zelden zo lekker heb gegeten.


"Al tafelend geniet ik van een zonsondergang om bij weg te dromen."


Griekenland, vakantie Kassandra, vakantie Chalkidiki, Egeïsche Zee, Thessaloniki
Hellas Safari, hilariteit en adrenaline verzekerd!

Questa o quella. Kassandra mag dan het meest toeristisch schiereiland van de drie zijn, ongerepte natuur is er in overvloed. Ik trek op jeepsafari met Olga, een Oekraïense die bijklust als gids en haar resumés afwisselt met aanstekelijke lachsalvo's. Turtle Lake, onze eerste stop, had ik mij toch iets authentieker voorgesteld. De schildpadden zijn geconditioneerd en liggen ons gewoon op te wachten. Als we de beestjes voederen, komt ook een school goudvissen een graantje meepikken. Leuk, maar vooral bedoeld om de modale toerist te plezieren. Vanaf dan gaat het alleen maar bergop. Ook letterlijk. Ik hap naar adem als onze chauffeur met de zware Defender over de heuvels galoppeert en evenwichtsoefeningen maakt op de rand van de afgrond. Op iedere heuveltop worden we getrakteerd op een adembenemend panorama. Aan de ene kant zien we de azuurblauwe zee, aan de andere kant glooiende dennenbossen en olijfgaarden met af en toe een zonnebloemenveld als kleurrijke noot. In Agia Paraskevi drinken we koffie op een plein waar de lokale bejaardenclub onder een boom is ingedommeld.
Griekenland, vakantie Kassandra, vakantie Chalkidiki, Egeïsche Zee, Thessaloniki
Weg van de toeristische hotspot is Kassandra ongerept groen


We bezoeken er het primitieve dorpsmuseum dat kortweg 'Museum' heet en waar ons wordt ingewreven dat de plaatselijke economie op visserij, olijven en bijenteelt draait. Eén ding is duidelijk, stress is hier kansloos. Verder in het zuiden hebben we een mooi uitzicht over de Egeïsche Zee en de Golf van Toroneos. De dolle rit naar beneden over een steile bergweg vol hindernissen eindigt op een lange rotskust met idyllische stranden. Op de laatste heuvel voel ik een kleine kortsluiting in m'n hoofd als ik plots 'Questa o quella', uit Verdi's Rigoletto hoor. Opera is wel het laatste wat ik hier verwacht. De muziek blijkt uit een uitkijkpost van de bosbrandpreventie te komen. De brandweermannen van dienst hebben wellicht het mooiste panorama van heel Kassandra: in het oosten de Athos, in het westen de contouren van de godenberg Olympus en ertussen de blauwe Egeïsche Zee. Dat, gepaard aan de schitterende operamuziek is om stil bij te worden.

"De dolle rit over een steile bergweg vol hindernissen eindigt op een lange rotskust met idyllische stranden."


Griekenland, vakantie Kassandra, vakantie Chalkidiki, Egeïsche Zee, Thessaloniki
de verlaten stranden van Kassandra
Save the best for last. Het charmante stadje Afytos in het noordoosten van Kassandra is niet bepaald het best bewaarde geheim van Chalkidiki. Toch is de drukte die er heerst van een gezellige soort. In de smalle straatjes wandel ik langs originele boetieks, kleurrijke handy crafts, (hippe) bars maar ook gewone souvenirwinkels. Leuke restaurants met overbevolkte terrasjes zie ik op de rots van Afytos. Je eet er met je neus in de wind en een magistraal uitzicht op de zee. Ik schuif m'n voeten onder tafel bij Thea Thalassa waar ik word ontvangen alsof ik net van de Olympus ben neergedaald. In geen tijd wordt de tafel volgezet met heerlijke gegrilde groenten en allerlei vers uit de Egeïsche Zee.
Griekenland, vakantie Kassandra, vakantie Chalkidiki, Egeïsche Zee, Thessaloniki
Thea Thalassa: de lekkerste gerookte makreel ooit

Gegrilde inktvis, langoustines en sardienen, knapperige calamaris en smeuïge mosselen passeren de revue. De ceviche en seafood orzo die ik proef zijn om duimen en vingers af te likken, maar helemaal top is hun gerookte makreel. 'We roken onze vis op  hout dat we speciaal uit Rusland invoeren, daarna marineren we hem in een zelfbereide olie,' vertrouwt de chef mij toe. Al dat lekkers spoel ik door met een paar aangepaste Griekse wijnen. Always save the best for last: in Afytos rond ik mijn fantastische trip door Chalkidiki af zoals het hoort, relax en met de smakelijke overvloed van de Griekse keuken. 


© DICHTBIJ & VER WEG 2016


CHALKIDIKI PRAKTISCH:

Tour Operator Sunweb biedt sinds 2006 voordelige zonvakanties aan naar de Middellandse Zee met zonzekere bestemmingen als (o.a.) Turkije en Griekenland. Tweemaal per week wordt er rechtstreeks vanuit Zaventem naar Thessaloniki gevlogen.

Lefteris Cruises vaart met hun Glasbottom iedere dag vanuit Chrousos Paliouri voor dagexcursies in de Golf van Toroneos. Drankjes aan boord, leuke stops op Turtle Island, Toroni Beach en Marmaras. Prijs: 49 €/pp lunch inbegrepen.

Safari Hellas organiseert jeepsafaris hors serie. Een zware Defender voert je op een spectaculaire manier door de ongerepte natuur van Kassandra. Adrenaline en fun verzekerd!



ETEN & DRINKEN:

Asterias: seafood restaurant with a view op de zeeboulevard in Pefkohori. Uiterst vriendelijke bediening en seafood met een hoofdletter. Hun Aristoteles-mosselen zijn een ware delicatesse: www.flegrahotels.com

Thea Thalassa: seafood restaurant in het schilderachtige Afytos waar klantvriendelijkheid de norm is. Hun ceviche en orzo met zeevruchten zijn om duimen en vingers af te likken, hun gerookte makreel de lekkerste ooit. Indrukwekkende wijnkaart met uitsluitend Griekse kwaliteitswijnen: www.theathalassa-afitos.gr


OVERNACHTEN:


Ik sliep in Kassandra Palace, vijfsterren hotel met verzorgde kamers, leuke bars, een immens zwembad, kindertuin en prachtige tuin die uitgeeft op het strand: www.kassandra-palace.com

γεια μας!


WIJ ZIJN SOCIAAL :
RELAXEN IN HET LAND VAN ALEXANDER DE GROTE

Geen opmerkingen

Naam

E-mail *

Bericht *